Life in the Silicon Prairie: a grande migração da tecnologia para o Centro-Oeste

Startups e investidores estão cada vez mais trocando o Vale do Silício pela Pradaria do Silício – e com razão.

Em uma tarde ensolarada no início de junho, pergunto a alguns trabalhadores de tecnologia do Vale do Silício no centro de Palo Alto o que eles imaginam quando pensam em Nebraska.

“Milho”, diz um codificador Python de 26 anos em uma camiseta a16z. “Apenas milho em todos os lugares.”

“Tratores... fazendas... vacas”, oferece o amigo. “E sim, hum, milho.”



Na área da baía de São Francisco – a meca global da tecnologia, inovação e capital de risco – o Centro-Oeste não parece receber muito amor nas ruas. Afinal, isto é onde o chip de computador nasceu. Foi onde Jobs e Woz construíram a primeira máquina da Apple em uma garagem e o Google foi inventado em um dormitório. O Vale do Silício, diz o axioma, tem uma ambição e um impulso que não podem ser replicados.

Mas a mudança está se formando: os investidores estão migrando para cidades da América Central como Omaha e Des Moines. As startups estão trocando os pastos paradisíacos da Califórnia por um pouco de mojo do meio-oeste. E a “Silicon Prairie” – campos de milho e tudo – está tendo um momento sob o sol implacável.

“Estou um pouco acima de São Francisco…”

No início de 2010, Mark Kvamme, um proeminente capitalista de risco da Capital da sequóia , tirou uma licença de 6 meses e deixou o Vale do Silício para explorar o Centro-Oeste.

Quando ele estava lá, algo estranho aconteceu. “Eu meio que me apaixonei pelo lugar.” Kvamme disse Forbes . “A oportunidade que vi em Ohio e no resto do Meio-Oeste… realmente senti que havia algo acontecendo aqui.”

Acima: Mark Kvamme em um caminhão de pedreira de cascalho; Abaixo: Kvamme (esquerda) e Chris Olsen discutem estratégia de investimento em seu escritório em Columbus, Ohio (Via VentureOhio)

Ele recrutou Chris Olsen, também VC da Sequoia, e fez uma proposta: eles deixariam a Califórnia e iniciariam seu próprio fundo exclusivamente para empresas do Centro-Oeste.

Em 2013, a dupla se estabeleceu em Columbus, Ohio, levantou uma US$ 250 milhões fundo, e passou a investir vorazmente em talentos locais. Foi tão bem sucedido que eles levantaram outro US$ 300 milhões em 2016.

Desajeitado hipotetiza que “90% da futura capitalização de mercado de tecnologia será criada fora do Vale do Silício”.

“Acho que as pessoas vão olhar para trás e dizer que era tão óbvio que o Centro-Oeste estava prestes a emergir porque os números oscilaram muito contra isso”, diz ele.

Os “números” aos quais ele se refere não mentem: o Centro-Oeste abriga 150 empresas da Fortune 500, 25% de todos os graduados em ciência da computação dos EUA e 60% da base industrial do país. É um grande mercado (compõe 19% do PIB dos Estados Unidos) e está repleto de inovação (19% de todas as patentes dos EUA) – mas responde por apenas 5% de todo o financiamento de capital de risco.

Na estimativa de Kvamme, o Centro-Oeste está severamente “subvalorizado”.

Apesar de suas estatísticas favoráveis, o Centro-Oeste atrai apenas 5% de todo o capital de risco

Um número crescente de VCs do Vale do Silício desiludidos está começando a entender isso e está mudando seu foco para os mercados negligenciados do Centro-Oeste.

Steve Case (cofundador da AOL) e J.D. Vance (autor do amplamente lido Elegia caipira ) lançado recentemente Levante-se para o resto ', um fundo de startup de US$ 150 milhões no Centro-Oeste Apoiado por nomes como Jeff Bezos, Eric Schmidt, Howard Schultz e Ray Dalio.

Empresas de capital de risco e incubadoras - tanto cultivadas localmente quanto transplantadas - pontilham as pradarias, de Rev1 Ventures em Colombo, para Cintrifuso no centro de Cincinnati.

E no chamado “ Safari do Cinturão de Ferrugem , os VCs costeiros migram para cidades do Centro-Oeste, como South Bend, Indiana, em ônibus de luxo, vasculhando startups locais em busca de oportunidades de investimento.

“Estou um pouco longe de São Francisco”, um frequentador de safári contou a New York Times , entre mordidas de um donut vegano. “É tão caro, é tão congestionado… É a pior parte da rede social.”

Considere o Centro-Oeste

Tradicionalmente, a grande maioria dos investidores em tecnologia (e, consequentemente, a grande maioria das startups de tecnologia) permaneceu entrincheirada na América costeira. Em 2017, 76% de todo o capital de risco foi investido em apenas 3 estados : Califórnia, Nova York e Massachusetts.

Mas no ano passado, Investimento total nas empresas do Centro-Oeste atingiu um recorde histórico de US$ 4,5 bilhões. E os investidores estão vendo retornos: em 2017, 37 empresas da região saiu por um valor total de US $ 5,1 bilhões, acima dos US $ 1,6 bilhão em 2016. CoverMyMeds, o “primeiro unicórnio tecnológico” de Ohio, foi vendido por US $ 1,1 bilhão, bom para a maior saída da história do estado.

Investidores que fazem apostas no Centro-Oeste estão desfrutando de saídas cada vez mais elevadas

Entre os VCs, as empresas chatas e voltadas para os negócios são toda a raiva – e o Centro-Oeste não tem escassez deles.

As empresas que estão surgindo na região são variadas e diversas, desde a plataforma de hospedagem WordPress baseada em Omaha, Flywheel, até o fornecedor industrial baseado em Wichita, Nitrade Solutions. Como se poderia esperar, há um foco na manufatura e na agricultura, mas as indústrias abrangem IoT, seguros, educação, bioengenharia, saúde e automobilismo.

Em uma região que precisa desesperadamente de crescimento, esse boom está criando milhares de empregos, a maioria dos quais “ tecnologia média ” ou empregos de tecnologia que não exigem um diploma universitário.

Christopher Miller, um homem de 31 anos que vive em St. Louis, está entre os recém-empregados.

Depois de se formar no ensino médio, ele trabalhou em vários empregos de varejo e construção com um salário médio de US $ 22 mil por ano. Em 2016, ele passou por um programa de treinamento técnico e agora ganha US$ 57 mil como especialista em rede em uma empresa de tecnologia de médio porte.

“Esse tipo de oportunidade não existia há cerca de 10 anos”, diz ele. “É muito surreal ver o quanto as coisas mudaram.”

A mitologia da claudicação inerente do Centro-Oeste – “Está no Cinturão da Ferrugem!”; “Não tem inovação aí!”; “Sem capital!”; “Sem talento!”; “Os rios estão todos em chamas!” - está morrendo.

FireSpring, uma startup de marketing integrado em Lincoln, NE, tem todas as características de um escritório jovem de tecnologia, incluindo um slide de dois andares. A empresa disse ao Lincoln Journal Star que queria criar um “ambiente de trabalho dinâmico que mantenha os 20 e poucos interessados” (via ADA Lincoln).

Stephanie Luebbe é diretora executiva da Anjos de Nebraska , uma rede de 60 investidores anjo que investiram US$ 11 milhões em startups locais até o momento.

Ela esclarece que não é tanto que as empresas em movimento para o Centro-Oeste, pois as startups do Centro-Oeste estão optando por ficar lá, em vez de se mudar para lugares como São Francisco. Em Nebraska, há mais capital para aplicar do que o número de empresas prontas para recebê-lo.

“Há muitas razões para investir aqui, ou começar uma empresa aqui”, diz ela. “O dólar vai mais longe aqui do que na costa, as taxas de execução são mais longas, há uma tonelada de talentos acessíveis e há a ética de trabalho do Centro-Oeste.”

Em São Francisco, o engenheiro de software médio faz US$ 124 mil (19% acima da média nacional), com os melhores talentos frequentemente comandando duas ou três vezes isso. Em Ohama, o mesmo emprego compensa US$ 84 mil (19% abaixo de média) — mas o custo de vida é cerca de um terço do que é na área da baía.

“Posso morar em um apartamento maior que um armário, por um quarto do preço”, nos conta um programador que se mudou recentemente de San Francisco para Ohio. “E minha conta de supermercado é, tipo, metade [do que era].”

  Custo inicial de talentos do centro-oeste
Dólar por dólar, o Centro-Oeste é um negócio melhor para empregadores e funcionários

Certamente não há falta de talento para escolher. Como Inc. observa, o Centro-Oeste tem um dos grupos mais significativos de universidades de alta qualidade do país, com a Universidade de Chicago, Notre Dame, Northwestern, Wisconsin, Michigan, Illinois e Carnegie Mellon, todas a uma hora de voo.

Em São Francisco, grande parte do capital também vai para coisas que nada têm a ver com inovação. Com um custo de vida mais baixo, as empresas do Centro-Oeste desfrutam de taxas de queima de até 50% menor do que a do Vale do Silício, permitindo que eles “empurrem em direção ao equilíbrio e à lucratividade” mais rapidamente.

Mas talvez o benefício mais importante de  lançar uma startup no Centro-Oeste seja a proximidade com os principais problemas e clientes em questão.

“Muitas empresas no litoral estão tentando resolver problemas que existem na América Central”, diz Luebbe. “As startups do Centro-Oeste estão mais bem preparadas para enfrentar esses problemas.” Ela cita uma empresa com sede em Omaha que cria análise de dados para pequenos hospitais rurais, a maioria dos quais está no Centro-Oeste.

O Centro-Oeste NÃO é o próximo Vale do Silício

Uma coisa que ouço repetidamente de empreendedores, investidores e trabalhadores de tecnologia no Centro-Oeste é que eles não querem viver na sombra do Vale do Silício.

Durante anos, especialistas proclamaram qualquer lugar com uma cena tecnológica em ascensão o “próximo Vale do Silício”: Pedregulho , Utá , DC , Seattle - inferno, mesmo Suécia . Mas essas comparações são exageradas e tiram as coisas que tornam cada cidade única.

“[Há] uma abordagem distintamente do meio-oeste para os negócios”, diz Zach Ferres , um CEO que começou no cenário tecnológico de Ohio. “Naquela comunidade de tecnologia, sua palavra era seu vínculo – qualquer um que renegasse uma promessa de aperto de mão era evitado. Pessoas de sucesso ajudaram outras a aprender e crescer. Empreendedores de áreas vizinhas se sentiram como parte de uma grande família.”

O Centro-Oeste é especial à sua maneira. Sim, tem campos de milho. E tratores. E seus lagos ocasionalmente pegar fogo . Mas também canalizou sua cultura para uma marca distinta de empreendedorismo.

E como dizem, as vacas estão voltando para casa.